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yl23411永利:他在北大学完数学,去了哪?

发布时间:2024-03-06
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北京大学城市与环境yl23411永利研究员王少鹏的生态学课堂上,他习惯于把课讲得很“直观”,而不去管一些枝节的语气、节奏、修辞,加上他本人的钝感,倒成了学生们口中津津乐道的“冷幽默”。

或许也正是这种“直观”思维,促成了他从数学转向生态学的研究。2003年,他高考考入北京大学数学科学yl23411永利。大三,初读利奥波德的《像山那样思考》,从此半颗心失落在自然。硕士期间正式转向,从事统计学、生态学交叉研究。2009年起,在北大攻读生态学博士,期间前往普林斯顿大学访学。2013-2017年期间在法国国家科yl23411永利(CNRS)、德国整合生物多样性研究中心(iDiv)从事博士后研究。2017年至今,回归北京大学城市与环境yl23411永利从事生态学研究,投入山野,像山一样思考。

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倾心于山之前

2003年,王少鹏进入北大数学科学yl23411永利。当时的数学系,常常可以看见一群青年学子为高度抽象的数学问题激情地讨论。同样是投身数学,王少鹏除了思考数理抽象问题,还同时思考很多其他问题,比如著名的“保安三问”:你是谁?从哪里来?要到哪里去?

这些困惑带有哲学意味。“上大学的时候,突然一下子面临很多问题,都是自己原来没有思考过的问题。”对数学学科和数理逻辑的困惑便是其中一大内容,“中学课本上的思想,在之前看来像真理一样,结果发现只是众多的理论之一。”

幸而办法总比问题多。王少鹏的想法很简单:这些问题,从前一定有人思考过。于是,他泡在数院的图书馆里尽情阅览,从书里找出口。“数学里有一个概念叫‘随机过程’,我那一段时间思想泛滥,就有点类似这样。”除了读专业书,他还翻看笛卡尔的《第一哲学沉思》等书籍。某次,他随手拿起一本小书,读到类似这样的一句话:“数学的统一性有赖于一个完备的逻辑体系,而大自然的存在本身则是所有自然科学的基础。”

灵光顿闪,对数理逻辑那些极大的困惑一下解开大半。

也正是在此时,著名生态学家利奥波德的一篇散文《像山那样思考》进入了他的世界。好像一个人生命中最重要的问题总是会攫住他,或早或晚地。

正像当初鹿群在对狼的极度恐惧中生活着那样,那一座山将要在对它的鹿的极度恐惧中生活。而且,大概就比较充分的理由来说,当一只被狼拖去的公鹿在两年或三年就可得到替补时,一片被太多的鹿拖疲惫了的草原,可能在几十年里都得不到复原。

初次读到,大三的王少鹏想了很多,头脑中一些原本整齐的思绪被搅乱了。他惊觉自己以前从未“像山那样思考”过。利奥波德在文中阐述的原理其实并不难理解,就是今天众所周知的营养级联学说。真正让他惊奇的是,营养级联学说远在利奥波德写下这篇散文后十年方才建立。基于经验、生成于实际自然环境中的问题感,竟可以如此超前地预言现实中的问题!

这一下激起了王少鹏对生态学的兴趣,于是他暂时放下了对于数学抽象问题的思考。

如今再提到那时的思考与选择,王少鹏坦言:

好多问题可能在做、在读的过程中慢慢地才会清楚;也许到最后,人一生最终结束的时候也想不清楚,但是慢慢地自己会有越来越多的答案,不是一个最终的、完整的答案,而是会对这个问题会有更多的说法。

向着山出发

大四,王少鹏开始出野外考察。研究生一年级时,他随考察队从北京下到云南,驻扎在哀牢山森林生态系统国家野外科学观测研究站,白天在研究站附近进行简单考察。但一趟下来,每个人还是“收获”了脚底板上大大小小十几只蚂蟥,很多甚至还活着,其体内特有的抗凝血成分使伤口血流不止。还有一次,考察队前面有人踢到蜂窝,王少鹏全身上下被蜇了个遍,肿包肿起来很高,而且出现了过敏反应。一旁的向导让他赶紧灌风油精——那也成为他至今难忘的味道。

尽管如此,王少鹏依旧陶醉其中,那让他回归童年和故里,那些亲近自然、无忧无虑的时光。

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2007年,王少鹏在哀牢山测量树木胸径

经验的积累,兴趣的催化,逐渐坚定了王少鹏转系的决心。那时,北京大学生态学系建系还不到十年,尚在起步之初。但北大的生态学研究,其实早在上世纪五十年代就已萌芽。从一间二十平方米、能坐十几个人的小教室,到如今开展高水平科研、教学和社会服务工作的北京大学生态研究中心,几十年间,几代人的努力,生态学在北大得到蓬勃发展。但王少鹏决定转系时,并不曾想到这些。那时的他所看到的、所想到的,只是“生态学看起来是一个很适合自己的方向”。

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2007年,王少鹏前往哀牢山参加野外工作

王少鹏在数院的导师耿直教授素来十分支持学生自由探索兴趣,王少鹏接触并深入生态学研究,也还多亏了他——他和生态学系的方精云教授曾一同留学日本,一直希望合作带一个学生。硕士二年级时,王少鹏正式向他提出转系。对此,耿教授不仅非常支持,甚至很高兴,因为王少鹏“找到了自己的真正兴趣”。

转到生态学系后,王少鹏跟随方精云教授做研究,他同样对王少鹏产生了深刻的影响。“方老师最让我印象深刻的有两个方面,一个是方老师会关注比较大的一些科学问题,视野看得很高远;另一个是,在确定了研究方向之后,方老师会坚持不懈地去研究,基本上他所选的方向或者题目,最后不仅能得到新的成果,还往往会有比较系统性的延伸。”方教授高远的视野、坚持不懈的韧劲,至今仍为王少鹏所推崇、追寻。

在两位老师的影响与支持下,王少鹏开始从事生态学与数学交叉研究。但是,生态学面向的问题和数学很不一样,数学以逻辑学为基。Ц嗷诠槟,从抽象思维到实体研究,在这个过程中寻找平衡点并不简单。“我自己做可能是把这两个东西结合起来,就是基于对野外的一些情况建立起来的经验认识,再用数学的方法去做一些推演。”

探索十余年,王少鹏逐渐地找到了二者之间的平衡,一步步往前走。

此方山,异乡野

博士期间,方精云教授推荐王少鹏前往美国普林斯顿大学进行访学,这使王少鹏有机会接触“这个领域最前沿的研究组”。

提到普林斯顿访学那段时光,王少鹏又露出了他招牌式的笑容。第一次作组会报告时,“自己英语都不太行”。上台后,他却发现台下坐着好几位名字出现在教科书里的著名学者。那种对学生的重视与培养,王少鹏至今记忆犹新。

博士毕业后,王少鹏又前往法国国家科yl23411永利生物多样性理论与模型中心做博士后研究。研究中心坐落于丛山之间,周围零星有几个小村子,偏僻而宁静。在那里,他常常站在办公室的落地窗前,看着中心饲养的动物,或者爬上附近的小土坡俯瞰工作的地方。

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法国国家科yl23411永利生物多样性理论与模型中心工作站俯瞰图

工作环境清静,周围环境里讲英语的人不多,“只要找到一个问题、一个方向的话,也就没有别的什么事可做了,非常专注。”也正是在那儿的两年半里,王少鹏在研究上“有挺大的进步”,他目前研究的一些方向,也都正是在那时起步:“那边的合作导师很擅长整合不同的学科分支,通过理论分析研究,在不同分支之间构建联系”,如今,王少鹏团队正致力于发展这种整合性理论。

而后,王少鹏又进入德国国家整合生物多样性中心进行博士后研究,接触到对他而言相当于一个新的方向的食物网研究,他又开始重新沉下心来了解并研究,现在也成为了他的主要研究方向之一。

由于生态学的地域性,许多研究采样乃至实验都必须基于特定国家的生态系统。但研究方法与视野的共通使得科学问题跨越了国界。当目光聚焦于土石草木,此方山,异乡野,一样美丽而迷人。

山的孩子

以青年教师的身份回到北大之后,王少鹏教学生的思路也是“立足生态学本身的问题,不要钻到数学的求解过程去”。他总是和学生强调,做理论生态学研究,先有问题、后有模型。

我们的论文都发表在生态学领域的期刊,没有在数学或者应用数学领域的期刊发文章,我的学生们也是。

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带学生这件事,他是认真的。有段时间,王少鹏告诉自己,“今年不发自己为第一作者的文章”,专力为课题组学生找到自己的研究方向。学生的文章交上来都是大改,有时几乎重写。不过,一切很值,当年的课题组的各位成员已经都有了自己深耕的研究方向。

此外,他也常常推荐同学们去看一些生态学方面的经典著作。与文献“对话”,这是王少鹏从学生时期就重视的做法,在自由的大学氛围中,这一点显得愈发难能可贵。不过在他看来,能够主动探索、产生想法,并在主动思考中批判自己的想法,这才是做学术最重要的方面。

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王少鹏与学生们

2013年,王少鹏在博士毕业论文后记回忆起十年前最初入北大时的场景:“2003年秋,我拿着录取通知书第一次走进燕园。燕园的一切对于我都是新奇的,贴满海报的三角地,西门裸地上烟熏火燎的鸡翅战队,飘满符号的数学分析课堂……那时我不曾想到,我会在这个园子里度过九年的时光。而今九年过去了,当初一起进到园子里的那些人,都已带着他们的故事逐渐走了出去。燕园也在进行着它自己的更新,从熟悉到陌生,又从陌生到熟悉。于我,九年却好像很。幌袷欠艘灰持。”

时间来到2023年,又一个十年流过,这十年的厚度又几何呢?吐纳更新的燕园里,是作为青年教师的王少鹏。对他而言,不变的是仍在北大做生态学研究,变化的是身后多了一群学生。

他要向他们传递“解决现实问题”的学术精神。他的课题组主页上有这样一段话:

我们尝试发展新的理论并开展理论驱动的经验分析,以解决现实世界的问题,特别是预测全球环境和生物多样性变化的生态后果。解决这些问题的挑战在于发展一种整合的生态学理论框架,将密切相关但又分别发展的子学科(如群落生态学、生态系统生态学和景观生态学)整合起来。我们的研究希望为这样一个整合理论作出贡献。

自初次进入山的怀抱,这一路王少鹏一边思考、一边实践。如今,带着一群又一群山的孩子,向山,像山那样思考。

个人简介

王少鹏,北京大学城市与环境yl23411永利生态研究中心研究员,博士生导师。2007年于北京大学数学科学yl23411永利获学士学位,2013年获北京大学生态学博士学位。2013-2017年期间在法国国家科yl23411永利(CNRS)、德国整合生物多样性研究中心(iDiv)从事博士后研究。2017年至今任职于北京大学。研究兴趣为利用理论生态学方法研究生物多样性与生态系统稳定性。近期工作尝试将BEF理论推广至区域尺度和多营养级群落,并利用全球时空数据做验证。相关成果以第一或通讯作者发表在Science, Nature Ecology and Evolution, Nature Communications, PNAS, Ecology Letters, Ecology等期刊。现任Ecology Letters、Ecological Monographs等期刊编委。

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